瀑布在地质学上又叫“跌水”,通常是由河流流经有落差的区域,比如断层的影响,从而使得流水从高空跌落的现象,在河流的中上游地区,瀑布是一种很常见的地理景观。世界上有很多著名的瀑布,比如我国贵州的黄果树瀑布,垂直落差达77米,宽度为101米,是世界著名大瀑布之一。

另外,如果从瀑布的落差来说,我们还是要首推位于南美洲委内瑞拉的安赫尔瀑布。安赫尔瀑布的垂直落差达到了惊人的979米,没错,就是将近1000米的落差,我们很多地区的山地海拔落差都没有这么大,所以安赫尔瀑布也被称为“天使瀑布”。当然,我们刚才介绍的都是陆地上的瀑布,那么在海洋里有没有瀑布呢?

什么?在海洋里面还有瀑布的存在,怎么可能呢,因为海洋中全部充满了海水,不可能有瀑布呀?没错,在海洋中是不可能有像陆地上那样的瀑布的,但是我们可以对于瀑布的定义做一些改变,我们把“流水在垂直方向上的跌落现象”定义为广义的瀑布,那么,或许就能够在海洋中找到“瀑布”了,而且是位于海底的瀑布。

我们知道,地球上体量巨大的海水是一个连续的整体,这些海水不是静止的,而是在不断的运动之中,驱动海水运动的能量来源主要有两方面,分别是天体之间的万有引力和太阳辐射能。其中,天体之间的万有引力,引起了海水的潮汐现象;由于地球是一个球体,太阳辐射能在地表的分布是不均匀的,也就是低纬度海域海水温度高,而高纬度海域的海水温度低。

当然,低纬度赤道附近的海水温度不可能持续上升,这种高低纬度之间的海水纬度差异会通过大规模的海水运动来加以调节,其中洋流运动是一种主要的调节方式。简单的来说,低纬度热带地区的海水会向高纬度运动,并把热量带到高纬度地区。同时,由于海水的连续运动,由于表层海水从低纬流向高纬,那么高纬度地区的冷海水就会下沉,补充到低纬度地区,从而形成环流。

也就是说,在高纬度地区,比如格陵兰岛附近海域,大量的密度大的冷海水会垂直下沉,并在海底扩散,向低纬度运动。体量巨大的冷海水在海底下沉,如果碰到海底有悬崖峭壁存在,那么这些冷海水就会沿着悬崖峭壁,向下倾泻,形成巨大的海底大瀑布。

位于冰岛和格陵兰岛之间的丹麦海峡大西洋海底,就存在着一个这样的海底特大瀑布,在此处的大西洋海底悬崖高达3500米,大量的海水就顺着海底峭壁向下倾泻,从而形成了落差高达3500米的海底大瀑布,而且水量极其惊人,该瀑布流量是南美亚马孙河的25倍,是世界上落差最大、流量最大的“瀑布”。在全球的大洋中,类似丹麦海峡海底的大瀑布还有很多处,这些瀑布的存在,可以调节海水的温度和盐度,对于全球的地理环境有着十分重要的意义。